El legado de un gran ingeniero a un país que ni siquiera conoció

Al final de este año 2015, en diciembre, estaremos celebrando 20 años de que nuestro país, El Salvador, se conectó en forma dedicada a Internet. Ya hemos publicado en este blog y en otros sitios una pequeña parte de la historia de Internet en El Salvador, pero siempre habrá detalles y perspectivas que agregar, tanto antes como después de dicha conexión.

Varios países de Latinoamérica y del mundo habían logrado conectarse a la red de redes algunos años antes, terminando la década de 1980 y en los inicios de la siguiente. La ampliación de la red Internet fue un fenómeno no planificado y de relativo bajo perfil, que sin embargo, como sabemos en la actualidad, tuvo repercusiones y efectos que han significado cambios cualitativos en la forma de vida y trabajo de todo aquel que tiene acceso a la misma.

Desde la perspectiva tecnológica, verdadero origen de la herramienta más poderosa creada en varios siglos, los avances en los inicios de Internet, allá por 1969, en parte se deben a uno de los principales creadores e impulsores de varios elementos técnicos de la Red que aún se mantienen: Jon Postel (6 Agosto 1943 – 16 Octubre 1998).

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En esta fotografía, tomada en el evento INET 1997, en Malasia, tuvimos el honor de haber compartido unos momentos con este distinguido ingeniero, un poco más de un año antes de su fallecimiento. Nuestra relación, sin embargo, había comenzado algunos años antes.

Su legado

Mucho se ha dicho y escrito sobre los aportes de Jon Postel al avance de Internet en el mundo. Por ejemplo, en uno de esos muchos sitios en los que se comenta su trabajo, figura la cita que el entonces presidente Bill Clinton ofreció en su memoria, un mes después de su muerte: “Aunque su vida fue demasiado breve, Jon Postel ha hecho enormes contribuciones al curso del progreso humano. Como un científico informático, ingeniero y diseñador, jugó un papel fundamental en la creación de la ARPAnet y su descendiente, la Internet. Con la visión, inteligencia y una insistencia rigurosa en la simplicidad y la elegancia del diseño, él ayudó a establecer y gestionar el crecimiento y el desarrollo de Internet. Debido a sus esfuerzos, personas en todo Estados Unidos y alrededor del mundo tienen un acceso prácticamente ilimitado a un universo de conocimiento”.

Para que Internet funcionara, todos los computadores del sistema debían tener una dirección única que los humanos pudieran entender fácilmente. Postel inventó este esquema de direccionamiento: Cada computador en Internet tiene su propia dirección numérica, pero debido a que los seres humanos no se ocupan de números tan fácilmente como lo hacen las computadoras, el esquema de Postel traduce los números a palabras, por lo que los usuarios pueden encontrar una dirección como “www.misitio.edu.sv”.

En un principio, el número de equipos de la red era muy pequeña, y Postel llevaba la cuenta de ellos en pedazos de papel. Con el tiempo, el papel no fue suficiente, y la Internet Assigned Numbers Authority (IANA) entró en existencia en el Instituto de Ciencias de la Información de la USC, bajo contrato federal para gestionar el sistema de direcciones. Postel se convirtió en director de IANA, conservando el cargo hasta su muerte.

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Postel tuvo otro papel aún más crucial en Internet. Durante más de un cuarto de siglo, Postel se desempeñó como editor de la solicitud de comentarios (RFC, por “Request For Comments”), serie de notas técnicas, que comenzó con los primeros días de la ARPANET. El nombre de “solicitud de comentarios” refleja la naturaleza libre y abierta de Internet y fue acuñado por el amigo de Postel y pionero de Internet Stephen Crocker.

Las RFC sentaron las bases de las normas técnicas que rigen el funcionamiento de la Internet y son, en efecto, los estatutos globales de la Red. Estas reglas permiten a las computadoras comunicarse, y Postel fue el más importante del pequeño número de personas que lograron el proceso de llegar a un consenso en, literalmente, cientos de acuerdos técnicos que mantienen el funcionamiento de Internet. Hoy en día, hay millones de servidores en Internet, y la única razón por la que pueden comunicarse de forma fiable, continua y sin problemas se debe a que ingenieros de todo el mundo fueron capaces de ponerse de acuerdo sobre las normas y protocolos que los rigen.

Otro rol más cercano

Adicionalmente, para lograr la expansión de Internet en el mundo, como director de IANA, Jon Postel tenía una tarea muy particular, que provocó que nos conociéramos en forma remota, en septiembre de 1994.

En esa fecha, quien escribe realizó las solicitudes respectivas a IANA para obtener la administración del nombre de dominio superior SV, correspondiente a El Salvador, así como un bloque de 65 mil direcciones IP para ser utilizadas en la conectividad de nuestro país a Internet.

La persona que recibió, tramitó, decidió y respondió afirmativamente ambas solicitudes fue Jon Postel. A partir de entonces, el 4 de noviembre de 1994, fecha oficial en que se fija el registro del dominio SV, la tarea de desarrollar Internet desde la perspectiva tecnológica en esta nación fue encargada, simbólicamente, por Jon Postel a quien esto escribe.

Firma Jon Postel
Lito: Deseándote la mejor experiencia en la Internet. Jon Postel.

Tres años después, al conocernos personalmente en 1997, pudimos confirmar que ya El Salvador estaba conectado directamente a Internet, aunque todavía faltaban, y aun es así, muchas personas y regiones por conectar y lograr obtener provecho de dicha conexión.

El deseo de Postel hacia este servidor ha sido cumplido, al haber logrado muchas buenas experiencias en el desarrollo del Internet salvadoreño. Seguimos comprometidos con ese propósito y esperamos seguirlo haciéndolo en la medida en que sea posible.

 

 

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